無人機產業 將誕生下一個蘋果?

作者:Bill Peters   |   2016 / 10 / 20

文章來源:IBD   |   圖片來源:Jayroz


今年夏天,一場只屬於無人機的DR1邀請賽於洛杉磯的賽普維達大壩(Sepulveda Dam)熱鬧登場。廣大且炙熱的水泥賽場上,如大型昆蟲般的無人機正巧妙地穿越大壩的拱門。前往終點的途中,無人機依序地繞過標竿與障礙物;它們也掠過了底下正屏息以待的人們,和一個個的白色帳篷。

雖然無人機的時速可達128.7公里/小時之快,但它們墬毀的數量也沒少過,螺旋槳的斷裂與機架的彎曲更是意料之中。無人機操作者可以透過裝載在無人機上的運動攝影機GoPro來捕捉墜毀的畫面,讓操作者快速地了解判斷究竟螺旋槳、電池、機架與控制器是否還能夠運作。

籌畫這次比賽的競技聯盟MultiGP創辦人Chris Thomas表示,“由於我們日益月新的技術,你會發現在比賽場合中無人機所使用到的科技,比商業、甚至是軍事用的裝置,還來得先進。而這次的比賽,也成為產生科技創新的最佳熔爐”。

這項運動競賽的規模已經足以吸引華特迪士尼公司(Disney, DIS)旗下的運動電視台ESPN前來拍攝,並於9月22日開始首播。同時,亞馬遜(Amazon, AMZN)與臉書(Facebook, FB)也計畫使用無人機來提供網路。而這也在無形中推動了無人機的發展,讓它逐步成為主流。現在無人機的發展,就像雷達圖上的未知區域一樣,也與蘋果(Apple, AAPL)在上個世代所掀起的PC革命相同,充滿著未知的可能。

隨著無人機愛好者意外發現改善裝置的方式,和製造相關的技術也開始逐步地發展,進而吸引眾多公司尋找潛在的商機。

使用無人機作為農業影像及分析工具的波士頓新創公司GreenSight Agronomics的執行長James Peverill表示,“無人機將可能成為史上第一個開源硬體產業。就如同早期70年代的電腦產業一樣,Apple就是從DIY社群裡,獲得許多有價值的創新想法和相關的技術”。而農業巨擘先正達(Syngenta, SYT)也開始將無人機應用在高爾夫球場與農業化學之中。

雖然純製作無人機的上市公司還很少見,但金融機構已逐漸對它敞開市場的大門。基金發行商PureDunds就於三月發表一檔無人機經濟戰略(Drone Economy Strategy)的ETF, 它追蹤的是商業用無人機市場。這檔基金的標的包括波音(Boeing, BA)、洛克希德・馬汀(Lockheed Martin, LMT)和其他的國防承包商以及無人機製造商 AeroVironment(AVAT)、GoPro 與它的晶片製造商Ambarella(AMBA)。

PureFunds執行長Andrew Chanin告訴IBD,“我們可以看到無人機從一開始的航空與防禦用途,轉變成適合世界上各種產業的應用。若想要在無人機這個仍處於早期發展的產業,當中只挑選一兩間公司,是相當困難的”。

 亞馬遜效應

雖然亞馬遜與Alphabet(GOOGL)的無人機,已分別通過了英國與美國的測試。但科技巨頭的加入並沒有壓縮新創公司的發展空間,新創公司仍大有可為。

亞馬遜的無人機計劃還正處於早期階段,而加州的San Jose新創公司 Skycart早在四年前,就開始向各公司販售利用無人機運送貨物的想法。該公司執行長Lukas Wrede表示,“然而有些公司卻認為,這只不過是笑話一場”。

同樣,亞馬遜也發表影片來展示未來的無人機配送服務Prime Air,而這正是Skycart最早的想法,經過重新思考後,Wrede認為,“像亞馬遜這樣萬眾矚目、影響力十足的公司,它們很有可能對我們有興趣的市場造成影響。而這也正是它在作的事情”。

因此,Skycart正積極改良無人機的技術,包含自動駕駛、投放功能,並提升貨物承載重量從2.3至4.5公斤。現今,Skycart已開始替客戶執行多項運送計畫,被視為是亞馬遜的競爭者的Skycart已經讓無人機運送受到了更多矚目。亞馬遜雖然是全美最大的貨運公司,但Wrede認為他們仍大有可為。

同時,南加州大學(University of Southern California)的助理教授John Carlsson也正發展一套可以從移動中的貨車起飛並送達目的地的運送模式,它可以有效地節省時間、交通以及燃料成本。

這套運送模式,包括無人機和滑板。他表示他已經進一步與一些公司洽談相關的合作計畫,其中甚至還包含一間規模高達數十億的零售商。不過他特別強調,這間公司“並非亞馬遜”。

Carlsson教授表示,將在接下來幾個月內,“和公司一起進行無人機專案”,他將結合上述的遞送模式或另一項由美國國防預算資助的無人機相關研究。,並也說到“我們執行的內容,較適合用於有一台大型車輛和許多小型車輛的情況,並以某種方式綁定無人機”。

谷歌也不懂的空域地圖

當越來越多無人機在空中飛翔,撞擊意外的可能性也日益增加,然而相關的法令規範卻跟不上這股潮流。這也迫使無人機競賽的愛好者,商討著可行的解決方案,透過技術的改善也是個方向。

身為DR1無人機邀請賽籌畫人之一,娛樂公司Blockade Entertainment執行長的Brad Foxhoven表示,在洛杉磯舉辦的賽普維達大壩(Sepulveda Dam)競賽是費時兩年籌備所達到的成果。Multi GP的Thomas表示,網站的所有人必須和美國聯邦航空總署(Federal Aviation Administration, FAA)溝通,並取得許可。

Foxhoven並指出,“這是個前無古人的成就。我們必須在充滿未知的荊棘上,開闢出一條道路”。Thomas也表示,“這項成就的挑戰,就像是要將圓釘鑽進方型孔洞一樣,那般的困難”。

美國聯邦航空管理局與交通部於六月完成了小型無人機相關規範的修訂,這項法令也已於上個月執行。然而,美國一些地方州政府的官員,對於無人機並不熟悉,而存在著資訊落差的問題。就如2012年時,美國聯邦航空管理局發佈一項無人機的管理辦法-現代化及改革法案(Modernization and Reform Act),規定當無人機的操作者距離機場僅八公里的時候,必須發出告知聲明。然而相關部門卻未能說明清楚,終而使得法案如同虛設。

位於Santa-Monica的科技公司AirMap創辦人兼執行長Ben Marcus表示,“那些無人機的玩家,通常會先告知機場管理室:‘我要在附近7-Eleven操作我的無人機’。然而機場管理者卻不知所已然地想著,‘那我該如何處理?’”。

基於這問題,AirMap開發出一款即時的低空空域地圖軟體。機場管理員只要透過手機,就可以掌握無人機的動線,這個通訊平台也可以讓無人機的操控者、機場管理員和其他人溝通。當你正在操控無人機的時候,只要說“飛機正在靠近”,那麼AirMap就會即時發出通知警告。此外Marcus表示,這項技術也可以用在一些航空緊急狀況,如區域大火、運動賽事、總統到訪等”。

AirMap的共同創辦人Gregory McNeal也表示,“目前採用我們服務的機場,已經超過一百座,包括洛杉磯國際機場、喬治·布希洲際機場與其它美國的轉運機場”。McNeal表示,“如果亞馬遜、Google或者其它公司想要運用無人機遞送,那麼它們就需要對低空空域的交通狀況極其了解;範圍包含縣市乃至鄉鎮,甚至還需掌握摩天輪是否正在運轉。亞馬遜的無人機在經過展覽會之前,必須要先知道當地有這樣的盛事”。

更多應用的可能

讓我們將場景拉回到DR1競賽上。賽普維達大壩上,都已經都掛上百事可樂(Pepsico, PEP)旗下的飲料品牌Mountain Dew、多力多滋(Doritos)與快餐連鎖店Buffalo Wild Wings的品牌logo。這項賽事也透過遊戲直播網站Twith線上播放,它是亞馬遜於2014年所買下的直播平台。而今年八月在紐約所舉辦的全美無人機錦標賽(National Drone Racing Championships),則是透過ESPN進行賽事的轉播。

ESPN與英國的廣播巨頭Sky則會共同轉播無人機競速聯盟(Drone Racing League)的賽事,五場賽事將分成十集播出。首集介紹節目已於9月22日由ESPN2頻道播出,其餘部分則會在10月由ESPN與Sky Sports Mix頻道播出。值得一提的是,美國影視巨擘二十一世紀福斯公司(Twenty-First Century Fox)持有Sky的39%股份,在這場賽事中也投資了100萬美元。

Blockade Entertainment執行長Foxhoven也表示,“他們和電競玩家有著深刻的互動關係,其中有些人甚至還會參與DR1競賽“。

隨著賽事規模越來越大並更吸引人之時,相關的創新應用也不斷地發展並演進。Drone Racing League的創辦人兼執行長Nicholas Horbaczewski舉例表示,“有相當多的技術社群前來詢問,是否可以將無人機的無線電系統技術應用在其它領域上“。

在一次訪談中Horbaczewski指出,“這其實相當地有趣,可以發現技術能如此被廣泛的應用;不管是特定的功能還是製造流程,都有著極大的發展潛力“。

GreenSight Agronomics執行長Peverill也表示,公司使用的是在競賽中的飛行控制器。而一些公司也會特別關注無人機的競賽,並思考有哪些技術可以應用在它們的產品上。

負責籌畫活動的無人機聯盟(Drone Sports Association, DSA)主席Scot Refsland也表示,“這次競賽的贊助商GoPro,就派了工作人員來參加全美無人機錦標賽;籍此觀察相機要如何與無人機結合,才能達到身臨其境的效果“。資料儲存巨擘EMC也是這場競賽的贊助商之一,也同樣藉這活動來展示虛擬實境(Virtual Reality)技術。綜合型保險巨擘美國國際集團(American International Group, AIG)除了是這場競賽的贊助商外,也提供了無人機保險服務。Refsland並說到,“AIG進一步與DSA合作,思考如何在越來越多無人機的撞擊事件下,提供更完善的保險服務”。

此外,國際無人機競速協會(International Drone Racing Association)創辦人Justin Haggerty也指出,“無人機技術吸引了許多電信公司的興趣。其中南韓電信公司(Korean Telecom)也積極地尋求使用無人機進行廣播”。

此外,屬於非營利教育組織的無人機飛行員協會(Drones Pilot Federation),也正在思考要如何透過無人機改善教育環境。該協會副主席Henry Minden表示,“針對12至30歲年齡層的人們,無人機可以發展成為教育的媒介。此外,無人機涉及的程式語言、虛擬實境、人工智慧與組裝等技術,也可以為當地帶來就業機會“。

Minden進一步表示,“當想要贏過別人的時候,那麼你將會進一步探就物理、空氣動力學、電子工程與電腦科學領域”。

無人機愛好者在這股無人機的發展潮流之下,將能夠使無人機應用在更廣泛的領域。最顯著的成果,當屬軍事領域的應用。

DR1參賽者之一的Tommy Tibajia也認同,“我們應該推廣多元應用的可能,讓人們對於無人機不再存有負面印象。像是當我在操作無人機時,常常會有人喊著’不要監視我!’但實際上,我真的沒有在監視你”。(編譯/Bevis)

 

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