蘋果再出大絕招?追蹤器「AirTag」真的要來了?
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蘋果再出大絕招?追蹤器「AirTag」真的要來了?

2021 年 2 月 1 日


市值 2 兆美元的蘋果(Apple, AAPL-US)公司下一個大招是什麼?傳言了三年的追蹤器 “ AirTag ” 最有可能成為下一個像 藍芽耳機那樣的爆品。三年裡,蘋果 AirTag 從最初在一行行代碼裡被發現,到蘋果官方一段影片中不經意透露的 “ 實錘 ” ,再到分析師和供應鏈人士的各種 “ 爆料 ” ,它的神秘面紗似乎早已被扒光,就差庫克在發表會上公開發表。

AirTag 延遲推出 三星 SamartTag 搶先一步

過去兩年裡, AirTag 已成為每一場蘋果發表會和 WWDC 中最 “ 打臉 ” 預言家們的產品之一,就連產業分析師郭明錤也一次次更新報告中 AirTag 的預測發佈時間。就在蘋果這個大招持續憋著不發的時候,今年 1 月,手機巨頭佈局定位追蹤器的 “ 第一棒 ” 被三星 SmartTag 正式搶跑。

三星 SmartTag 的推出,不僅意味著它以手機為中心的產品生態邊界進一步拓展,其中所採用的藍牙、UWB(Ultra Wide Band,超寬頻)無線技術與AR等技術的融合,也在一定程度上代表了當下定位追蹤器的最新玩法。實際上,藍牙追蹤器並非一個全新品類,據藍牙技術聯盟(SIG)最新數據, 2020 年藍牙市場中帶追蹤功能的產品總出貨量達 6600 萬個,但仍然沒有得到廣泛普及和被用戶接受的程度。

與此同時,蘋果、三星以及有相關動作的其他廠商都在表明,採用藍牙和 UWB 的 Tag 追蹤器有可能成為繼 藍芽 耳機之後,影響IoT產業的下一代爆品。但只要蘋果一天不發布 AirTag 一錘定音,這個趨勢就很難坐實,整個產業仍有些撲朔迷離。

為什麼 AirTag 會有潛力成為下一個影響IoT產業的爆品?背後有哪些技術難點?可能會有哪些產品形態?蘋果目前的研發進度如何?智東西通過深度調查並與業內玩家進行交流探討,在復盤三星和蘋果過去幾年是如何佈局追蹤器的同時,嘗試挖掘出這一系列真相。

01 三星 SmartTag 搶跑, “ 捉迷藏 ” 的兩種玩法

早在 2018 年,三星就推出基於 LTE-M 網路和 GPS 定位的追蹤器——SmartThings Tracker,售價高達 99 美元,除此之外還要每月繳納 5 美元的網路服務費,從體驗和費用上,都還很不成熟,因而並未掀起太多波瀾。據外媒透露,這款追蹤器早已停產。

三星追蹤器業務的沉寂一直延續到 2020 年下半年。隨著Galaxy Note 20 系列的發布, 2020 年 10 月,三星正式推出了一項名為SmartThings Find的設備查找服務,類似於蘋果的Find My功能。不過,三星SmartThings Find與大多數手機廠商的設備查找功能不同。

SmartThings Find支持UWB和藍牙離線定位,並結合AR(擴充實境),能徹底擺脫對行動網路的依賴。其中,UWB是一項無線載波通訊技術,可實現近距離定位,具有傳輸速率高、抗干擾性強、頻寬極寬、功耗低、安全性高、穿透力強、定位精準等優勢,最初作為雷達技術而開發,並應用於軍事領域。

隨著 2020 年,美國聯邦通訊委員會對民用UWB設備的頻譜和功率標准進行統一,這項技術也逐漸應用在室內通訊、高速公路無線LAN、家庭網路、無繩電話、安全檢測、位置測定等領域。簡單來說,三星用戶只需在手機上下載SmartThings 應用,當某一設備離線超過 30 分鐘後,該設備就會產生一個藍牙訊號,發送到附近任何一台已連接Find Network的設備上,通知用戶設備的位置或行踪,整個數據傳輸過程都會加密。

用戶在尋找失物時,可以打開 SmartThings Find 中的 “ 搜尋附近 ” 功能,通過 AR 實境的引導來查找設備,用戶離失物距離越近,失物發出的警報聲音就越大。但三星當時的 SmartThings Find 僅支持在自有設備生態中應用,可最踪設備十分有限。尤其是在蘋果傳言中的 AirTag 似乎離我們越來越近的當下,三星急需做出改變。

2021 年 1 月的CES期間,三星在旗艦手機 S21 發表會上,終於正式發布 SmartThings Find 的實體——SmartTag,現場甚至是在手機的前面登場。 SmartTag 擁有 Galaxy SmartTag 和 Galaxy SmartTag+兩個版本,分別售價 29.99 美元和 39.99 美元。其中,SmartTag主要通過藍牙來追蹤位置資訊,更高階的SmartTag+可通過UBW+AR來精確定位和尋找。

這也代表未來的Tag或主要存在兩種形態,一個以藍牙為主,另一個以UWB為主。同時也不排除有廠商同時將藍牙和UWB兩種技術集成在同一個Tag中。

整體來看,SmartTag 是一個小巧便攜的設備,能夠 “ 佩戴 ” 在任何物品/寵物上,例如小狗、錢包、自行車或行李箱。同時,SmartTag 還內置鈕扣電池,續航長達數月。不過,藍牙和 UWB 都屬於短距離追蹤,如何實現遠距離追蹤也一直是產業的普遍難點。那麼,三星 SmartTag 又如何實現物品的遠距離追蹤?

它的主要玩法是這樣的:例如,用戶可以將SmartTag佩戴在小狗項圈上,當小狗跑丟後,項圈上的SmartTag就會向附近的Galaxy手機發送藍牙訊號,請這些用戶提供能追蹤小狗的位置資訊。同樣的,整個通訊過程都會進行加密,確保用戶在追蹤 SmartTag 的同時,還能確保網路中 Galaxy 用戶的所有數據不被追蹤。

另外,融合UWB和AR導航的SmartTag+,能進一步幫助用戶精確定位丟失物品, “ 哪怕是遺落在書桌角落的鑰匙也可以找到 ” 。通過三星SmartTag,我們看到了三星是如何定位Tag的功能和使用場景的,一個是仍需要依賴系統和手機的搭配,另一個也在考慮構建用戶生態,以更好實現短距離和間接遠距離的追蹤定位。

目前看來,SmartTag依然存在兩個明顯的局限性。一是它仍是 50 米- 100 米之內的近距離定位,無法實現兩個設備之間的直接遠距離追蹤;二是人們對數據隱私的態度不同,不是每個用戶都允許手機接收與自己無關的藍牙等資訊,或與其他任何藍牙設備互聯。雖然三星是全球手機出貨量第一的玩家,但在品類定義上與蘋果的想法是否一致或存在差異化玩法,我們還需進一步關注。在一定程度上看,SmartTag對產業的 “ 殺傷力 ” 仍十分有限。

02 三年 “ 緋聞 ” 滿天飛,傳聞中的 AirTag

相比三星SmartTag,蘋果 AirTag 頻頻 “ 跳票 ” 的故事更具神秘感。蘋果早在 2010 年就推出了Find My iPhone服務,支持用戶通過遠程定位來追蹤iOS和Mac設備,但 AirTag “ 緋聞 ” 的誕生要從 2019 年 6 月,某位社交媒體用戶發現的一行代碼說起。

一位名叫 “ Moser ” 的用戶發現,iOS 13 的代碼中有一個將藍牙設備與 “ Tag1,1 ” 進行配對的命令,緊接在一個月後,就有據報導蘋果正在 iOS 13 測試版中開發一個代號 “ B389 ” 的個人物品定位設備,還放出了設備概念圖。隨後,整個消費電子圈和相關媒體就陸續陷入了關於 “ B389 ” 的各種猜想與報導中,甚至連知名分析師郭明祺也加入了蘋果 Tag 產品的預測行列。

直到 2020 年 4 月,蘋果不經意間拋出 “ 實錘 ” ,在YouTube上傳的一個影片裡坐實了 “ B389 ” 的存在,並證實 “ B389 ” 的真正名字為 “ AirTag ” 。雖然這一影片已被蘋果刪除,但我們從影片的截圖中也能大致判斷出 AirTag 的使用方法:

在蘋果手機中依次點擊 “ 設置>查找>查找我的iPhone> ” 後,會彈出 “ 啟用離線查找 ” 選項。該選項下註明:在未接入Wi-Fi和蜂窩網路時,本設備和 AirTag 也能被找到。

AirTag “ 實錘 ” 後,大家對 AirTag 的猜測也進入了新階段,不僅更瘋狂地曝光有關 AirTag 的器件設計、供應商和量產等消息,還 “ 屢敗屢戰 ” 地預測它的發佈時間。不過,這些資訊的真實性存疑,並且在去年的WWDC和三場蘋果發表會上,庫克陸續 “ 打臉 ” 預言家,但產業依舊秉持著 “ 下次一定 ” 的精神對 AirTag 展開一輪又一輪的探討。那麼,蘋果 AirTag 究竟是何模樣?

一方面,蘋果在公開的Tag相關專利中展示了一種通用的盤狀設計,稱該設備 “ 可以防濺並承受掉落 ” 。同時,專利描述了Tag的幾種使用模式,例如丟失模式允許Tag與附近的 “ iPhone ” 接口,可見蘋果也考慮到了和三星相似的思路——通過 “ 對接 ” 附近的手機實現訊號傳輸。同時,該專利中也提到了一種能夠為Tag充電的充電基座。

這項專利中還提及了Tag的公私鑰加密方案、定位過程、掛繩附件,以及如何與Apple Watch集成等資訊。綜合目前的預測來看, AirTag 的使用方法與三星SmartTag相似——能吸附於各類物品,與Find My APP集成並實現精准定位,通過連接iPhone、iPad和Mac等設備追蹤 AirTag 的位置,同時安全性和隱私性均通過端到端加密完成。此外,關於 AirTag 的猜測還有三個特點:集成自研 U1 晶片、適配ARkit套件、配備鈕扣電池。

1 、 AirTag 可能內置蘋果自研的 U1 晶片,也是一款UWB晶片,能大大提升定位的精準度。目前,該晶片已搭載於iPhone 11 、iPhone 12 系列。

2 、與 AirTag 搭配的‌Find My‌應用可能包含ARkit功能,用氣球圖像來掃描房間、定位物品。在洩漏的iOS 13 內部版本中,有一串程式代碼中寫到: “ 走上幾英尺,上下行動你的iPhone,直到一個氣球進入視野。 ”

3 、業內對 AirTag 的電池說法不一。除了官方專利文件中提到的可通過充電座進行充電外,有爆料稱, AirTag 可能配備可拆卸和更換的 CR2032 鈕扣電池,平均每年需更換一次。

去年還有業內人士透露, AirTag 可能會搭載全新自研的 “ R1 ” 節能晶片,基於UWB技術構建,既能與iOS設備無縫配對,也可以檢測 AirTag 的位置。

03 Tag廣泛落地的關鍵:定位精度和距離

僅僅是傳言,蘋果 AirTag 就已經讓業內掀起了一波又一波的預測和熱議。爆料中蘋果 AirTag 對UWB技術的應用無疑是其最大的亮點之一。具有高精度定位特點的UWB Tag,雖然能解決現在不少應用場景中位置資訊的問題,但要實現大規模落地,還需一個更完整的生態環境。

“ 這涉及你要將它定義成多寬泛的Tag。 ” 一位業內從事UWB相關研究的資深人士告訴智東西,往窄了說,國內早有不少玩家推出了基於藍牙的追蹤器,產品形態也各不相同。例如,市場上有一些寵物藍牙追蹤器,屬於細分的市場應用,但整體規模說不上極其小眾, “ 一年出貨幾百萬套是沒有問題的 ” 。

不過,寵物藍牙追蹤器市場規模與整體市場相比仍存在明顯差距。據藍牙技術聯盟(SIG)最新數據, 2020 年藍牙市場中帶追蹤功能的產品總出貨量達 6600 萬個。還有一些具備 “ 電子圍欄 ” 概念的藍牙手錶/手環,主要面向兒童市場,兒童佩戴後可在家長 20 米- 30 米的範圍內活動,無需家長專門照看, “ 但藍牙定位的精度製約了其在更大範圍內使用 ” 。

而在國外,美國 Tile 公司早在 2013 年就推出其首款藍牙追蹤器,兼容安卓和 iOS 兩個版本。截至目前,Tile 已在全球出貨 3000 萬塊,佔比美國零售市場 80% 。同時,Tile 或在今年推出搭載 UWB 和 AR 技術的 Tag 產品,進一步穩固自己的市場地位,與蘋果和三星展開競爭。

同樣出身美國的Adero公司也是Tag市場的玩家之一,其係統分為智能標籤和 “ taglets ” 兩部分,前者主要附著在背包、手提袋和容器等物品上,後者則粘於紙巾、耳機、護照和筆記本電腦等,兩款Tag產品都支持USB充電。

整體來看,不管是國內還是國外市場,這些單用於寵物追蹤、電子圍欄等應用的專用藍牙追蹤器,其市場規模都遠小於手機、PC等消費類電子市場。同時,它們都屬於近距離追蹤,應用場景還非常有限。如果Tag要實現覆蓋一座城市範圍的大區域、遠距離追蹤,就目前的技術來說則需要GPS。

不過,戶外GPS定位在訊號傳輸的過程中,必須要通過輔助基地台(衛星)來進行時間校準,以提高兩點之間的定位精度,否則兩點間的定位距離會存在十幾米甚至幾十米位移(在某些環境下)的偏差。如果基於GPS的Tag要提高精度,則需借助輔助基地台,因此玩家還需每個月向基地台交付額外的費用。但即便使用了輔助基地台來提高定位精度,在國內高樓林立的環境下,定位精度也會存在問題。

可他提到,戶外的Tag要實現高精度定位,除了GPS+輔助基地台實現高精度定位以外,將來還可以藉助UWB技術作為高精度定位的技術補充。“ 未來,主要做近距離定位的UWB技術也有機會實現城市內的高精度定位追蹤。 ” 業內資深人士談到,任何一個無線技術想要實現高精准定位,都需要多個參考點/基準點,就像GPS通過多個地球的同步衛星進行定位,衛星就是GPS的基準點。但UWB作為一項主要應用於室內的近距離定位技術,如何構建一套戶外定位的體系?

“ 首先它需要形成一個成熟的UWB生態。 ” 他解釋,UWB要實現戶外精准定位,必須要和生態中的其他節點做配合。而這個節點是一個能夠釋放UWB訊號的實體設備,它們會固定分佈於戶外各個地點。就目前的UWB技術來說,其使用的場景大多都在 50 米內,也有部分玩家需要實現百米距離定位, “ 但定位監控的範圍能夠隨著技術的不斷演進而擴大 ” 。

因此,基於UWB技術的Tag想要實現城市範圍內的應用落地,就需要有足夠強大和成熟的生態來支持節點設備,並在城市中搭建一張龐大的 “ 節點訊號網路 ” ,在這張網路下,用戶就能通過行動設備、Tag、節點設備三者間的訊號收發,在城市中精確定位自己的物品。

“ 不過在現階段,如果UWB技術只體現兩個產品相互之間的位置資訊,那麼UWB對於Tag的價值提升並不大 ” ,他舉了一個例子,好比用戶同時攜帶手機和配備Tag的手環出門,實際體驗與不使用UWB的Tag手環差別並不大,僅實現了電子圍欄和相對的位置資訊。

04 物品追蹤器背後拉動的供應鏈發展

儘管蘋果 AirTag 還未登場,但這位資深人士透露,國內許多玩家一直在觀望蘋果 AirTag ,甚至有不少廠商已經進行了相關產品的預研。“ 大家就等蘋果 AirTag 推出後市場的回饋情況。 ” 他說,如果回饋好,就把預研直接立個項目,做成終端產品推向市場。蘋果作為科技產業的風向標,自然有不少業內玩家期待 AirTag 能再掀起一股新風潮。屆時,這股浪潮也將拉動一波供應鍊及玩家受益。

一方面,傳統做防丟器的、可穿戴設備和手機廠商會是搶先打入市場的第一波玩家,例如據消息指出OPPO已申請了一個名為 “ 藍牙智能標籤定位器 ” 的外觀設計專利,該文件在今年剛剛過去的 1 月 26 日就已發布;另一方面,供應鏈上最大的受益者首先就是UWB晶片玩家,同時還包括做感測器、續航力強的電池以及SiP封裝和代工企業。

此外,AR+UWB也是一個較好的技術方向, “ 因為UWB本來就可以做三維定位,今後與AR相結合可以給用戶提供更好的追蹤方式 ” ,但這首先要解決地圖建模的問題,其次還涉及AR的功耗和散熱。“ 總體而言,這個市場最主要的技術門檻還是定位。 ” 資深人士談到,對UWB來說,目前它的功耗可能會稍微偏高,同時與其連接的設備還較少,這就導致UWB產品的發展需要一個爬坡的過程,需要核心的生態公司來推動市場,加速生態的構建。

針對Tag市場的發展及玩家格局,這位資深人士做出了兩點判斷:

一是基於UWB的Tag市場能否在一兩年內火起來, “ 這個時間點不太好把控 ” ,他提到,如果蘋果在今年推出 AirTag ,那麼UWB生態或在今年形成一個雛形,預計到 2023 年會有比較明朗的局勢;

二是UWB在某些應用場景上將與藍牙形成競爭關係,可能會爭奪藍牙原有的部分市場,中長期內或許會形成藍牙與UWB兩派玩家 “ 在合作中互搏 ” 的局面。

05 結語:期待蘋果 AirTag 引爆產業新成長點

從一行代碼的蛛絲馬跡中發現的蘋果 AirTag ,到如今三星SmartTag的搶跑發布,本就不是新市場的Tag似乎又重新受到了玩家們的關注,不少玩家也早已摩拳擦掌,就等蘋果 AirTag 正式亮相後迅速沖進市場。

不可否認,自兩年前蘋果 U1 晶片刮起的UWB風到現在,越來越多賽道的玩家也由此找到了新的成長方向,背後不僅構建了一條正逐步發展和成熟的產業鏈,同時它所帶來的產業價值也不容小覷。現在蘋果沿著UWB的方向,似乎也在籌備新一輪技術競賽。儘管 AirTag 屢次跳票,但我們也期待未來它能真正給各行各業帶來新的爆發點。

36氪》授權轉載

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